Sobre Xserves, Java y Mac OS X

por davidgp el 14/11/2010

Cuando en verano de 1997 Steve Jobs regresó a Apple, lo primero que hizo para volver a convertir la compañía en económicamente rentable fue deshacerse de las líneas de productos que tenían pocas posibilidades de traer grandes cantidades de beneficios. Una estrategia que ya había comenzado su predecesor, Gil Amelio, pero donde las tijeras de Jobs cortaron muchísimo más. Quizás en aquel momento, el caso más famoso fue el del PDA Newton.

Con la situación actual de Apple dejando de fabricar los Xserve y de soportar de forma oficial la plataforma Java, están básicamente diciendo que en el mercado de servidores no han tenido éxito, y que ahora mismo prefieren centrarse en otros sectores donde son fuertes en vez de intentar abarcar tanto. Pero vayamos por partes.

Por un lado tenemos el tema de Java, esto levantó mucha controversia. Mirando la situación desde el principio… Hace muchos años (en términos informáticos), cuando Java estaba dando sus primeros pasos, Sun Microsystems autorizó a terceras compañías a crear máquinas virtuales para sus sistemas operativos, así Microsoft hizo la suya para Windows y Apple la correspondiente para Mac OS X. Mientras que Microsoft comenzó hacer su implementación incompatible con el estándar fijado por Sun Microsystems, forzando a esta última a crear su propia máquina virtual para Windows, Apple continuó con el estándar y haciendo versiones para su sistema operativo.

Hay que fijarse en un par de cosillas, por aquel entonces Java era una forma de atraer programadores a Mac OS X, plataforma muy minoritaria en ese momento. A parte de qué todo el mundo anunciaba la gran promesa que serían las aplicaciones para escritorio usando Java, promesa que nunca se llegó a materializar.

Los años fueron pasando, Java en el escritorio cada vez estaba más muerto que vivo (por mucho que los fans de la plataforma lo intentasen negar), y el único interés que tenía Apple de seguir soportando Java era por que sus tiendas de iTunes, App Store, o su portal Mobile Me estaban implementadas usando tecnologías J2EE sobre Java (ojo, no estoy hablando de la parte cliente de iTunes, la aplicación que puedes ver en tu Mac, eso está programado en Objective C, sino la parte de servidor, a donde iTunes se conecta para comprar canciones o vídeos, donde la App Store se conecta para descargar las aplicaciones a tu iPhone, etc…). Pero ironías de la vida, esas tiendas de iTunes, App Store y Mobile Me no están alojadas en servidores Apple con Mac OS X, están alojadas en servidores Sun Microsystems probablemente ejecutando máquinas virtuales Java sobre Solaris u Linux.

Mientras tanto, mantener Java a Apple le suponía un esfuerzo considerable de recursos, a parte de ganarse una serie de críticas (es que la gente nunca está contenta). La versión de Java en Mac OS X siempre iba con retraso con respecto a sus equivalentes para Windows, Solaris u Linux. Esto tenía un principal inconveniente, a parte de no ofrecer alguna característica nueva, era un agujero de seguridad, dado que la máquina virtual de Mac OS X siempre tardaba más en tapar bugs que sus equivalentes en otros sistemas operativos.

¿Y qué aportaba Java en Mac OS X?, desde mi punto de vista muy poco. Aunque algunos amigos míos dicen que es un error estratégico por parte de Apple, dado que hay gente que no comprará Macs al faltar dicho soporte, yo creo que esas pérdidas son insignificantes. Este año Apple ha vendido un 10% de los ordenadores personales en Estados Unidos, dudo mucho que esas cifras bajen de forma significativa por que dejen de soportar Java oficialmente.

Por otro lado tenemos el Xserve, un servidor que nunca ha llegado a despegar, bien es cierto que se usó para crear algún que otro supercomputador en universidades, pero de ahí no pasó la cosa. Creo que de todos los productos de Apple, este ha sido el que menos ha preocupado a los reyes del mercado de servidores, IBM, Dell, o HP. Y básicamente, en mi opinión personal, para este producto, es para el que mantenían Java, no hay que perder de vista, que en cuanto a servidores de aplicaciones, Java sigue siendo el rey.

Apple ha decidido cortar productos que no le resultaban particularmente rentables, o mejor dicho, no tan rentables como le suponen otros de sus productos estrella. Los Xserve probablemente solamente resultaban atractivos a empresas con alto número de usuarios Mac que querrían tener un control de usuarios centralizados en un servidor, que tal vez al mismo tiempo hiciese de servidor web y/o correo. Para eso, con los Mac Pro o los Mac Mini van servidos. Puede que eso no satisfaga a un porcentaje pequeño de clientes, pero no hay que perder de vista que Apple siempre se centra en las necesidades de la mayoría a la hora de diseñar y comercializar sus productos.

Con Java paso lo mismo. “¡No hay Xserve en mi línea de productos! ¿Qué sentido tiene mantener Java?” Obviamente Apple no va a cerrar del todo esta puerta, así que ha tomado la misma acción que hace para soportar de forma no “oficial” lenguajes como Python en Mac OS X, va a dar soporte desde su compañía a la iniciativa OpenJDK para que exista una máquina virtual que soporte Mac OS X (por no “oficial” entendemos que Apple no va a dar soporte a este lenguaje, resolviendo bugs ellos de forma directa, y tampoco dará soporte para integrar dicho lenguaje a nivel de librerías con servicios actuales y/o futuros de Mac OS X, eso ya sería misión de la comunidad OpenJDK).

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